19 mei 2020

Het coronavirus heeft gevolgen tot ver buiten onze planeet!

dragoncarousel00072.jpg

Het coronavirus heeft gevolgen tot ver buiten onze planeet!

We haalden het nog aan in één van onze blogs van begin van dit jaar: “De ruimtevaart gaat een spannend jaar tegemoet in 2020”.
Helaas heeft de uitbraak van het coronavirus (COVID-19) ervoor gezorgd dat ook in de ruimtevaartsector bedrijven en ruimtevaartorganisaties op een laag pitje gingen werken. Controlestations werden dun bemand en een aantal projecten werden tijdelijk ‘on hold’ gezet.

Quarantaine
Astronauten weten wat het is om ‘in hun kot te blijven’. Om te voorkomen dat ze ziek worden of collega’s besmetten in de ruimte, gaan bemanningen twee weken voor hun lancering in quarantaine. NASA hanteert deze ‘health stabilization’-procedure al jaren. Door de coronacrisis is de medische screening enkel nog maar verstrengd.
Ook tijdens hun ruimtemissie weten astronauten heel goed wat het is om ‘binnen’ te blijven. Zo verbleven de Amerikaan Scott Kelly en de Rus Michail Kornijenko in 2015 en 2016 gedurende 340 dagen in het ISS. De absolute recordhouder is de Rus Valeri Poljakov die tijdens een missie in 1994 en 1995, 438 dagen in de ruimte verbleef.
En een frisse neus halen, zoals wij dat nu kunnen doen tijdens onze quarantaine, is voor astronauten in de ruimte niet echt van toepassing.  

Verder weten astronauten als geen ander hoe ze moeten omgaan met isolatie. Ze krijgen hier zelfs een speciale opleiding voor. Frank De Winne, die twee keer aan boord was van het ISS, deelde op Radio 1 graag wat tips om deze situatie door te komen; breng structuur in je dagelijkse routine. Praat over de situatie en leg snel je problemen op tafel. Het is ook belangrijk om bezig te blijven. Besteed echt de nodige tijd aan hobby’s en andere leuke zaken.
Of zoals NASA-astronaut Terry Virts citeert: “Een bemanning die bezig is, is gelukkig. Een bemanning die zich verveelt, is rampzalig.”


Maatregelen tegen verspreiding COVID-19
In de Verenigde Staten werd de bezetting van de NASA-centra op een laag pitje gezet. NASA heeft voor een situatie zoals deze een intern ‘response framework’; een plan van aanpak.
In dit actieplan staan vier gedetailleerde fasen beschreven. Elk fase legt uit hoe de organisatie in zo’n situatie omgaat met zijn medewerkers. Zo staat er bv. in vastgelegd in welke mate thuiswerken mogelijk is, hoeveel toegang er is tot NASA-faciliteiten, hoe vergaderingen of events gebeuren en of reizen is toegestaan.
Eind maart bevonden ruim de helft van de 18 NASA-centra zich in het hoogste niveau ‘stage 4’. Daarbij is er alleen personeel ter plaatse om levensnoodzakelijke en kritische infrastructuur te beschermen. Zo’n 75% van het NASA-personeel werkte van thuis uit waarvan een deel ‘aan de keukentafel’, zoals NASA-baas Jim Bridenstine het uitdrukte.

Uitgestelde projecten
Net als bij NASA had COVID-19 ook voor andere ruimtevaartorganisaties grote gevolgen. Een groot deel van de werknemers werkten van thuis uit om de verspreiding van de infectie te voorkomen.
Verschillende ruimtevaartevenementen werden uitgesteld en tal van lanceringen kregen een aangepast lanceerschema. Enkele voorbeelden:

  • de lancering van de Europese ExoMars Marsrover werd uitgesteld als gevolg van extra testen én van overmacht omwille van het coronavirus. Voor een missie naar de planeet Mars betekent zo’n uitstel meteen een vertraging van 2 jaar, aangezien de aarde en Mars maar éénmaal in de twee jaar in een gunstige lanceer-positie staan.
  • Doordat vele werknemers van de Franse ruimtevaartorganisatie CNES niet meer mogen reizen, kunnen er tijdelijk geen lanceringen plaatsvinden vanop de Europese lanceerbasis in Frans-Guyana (Zuid-Amerika). Hier zouden normaal in maart en april een Vega en een Russische Sojoez raket gelanceerd worden.
  • Virgin Orbit, het ruimtevaartbedrijf van Richard Branson, laat weten dat de eerste lancering van LauncherOne raket wordt verplaatst naar een latere datum. Naast de lancering was er ook nog het plan om de eerste militaire vracht naar de ruimte te brengen met deze nieuwe raket. Ook dit zal nu op een andere datum worden ingepland.
  • Het Amerikaanse ruimtevaartbedrijf SpaceX stelt de lancering van de Argentijnse aardobservatiesatelliet SAOCOM 1B met behulp van een Falcon 9 raket uit.
  • Het private ruimtevaartbedrijf Rocket Lab, die lanceringen uitvoert vanuit Nieuw-Zeeland heeft de voorbereidingen van de lancering van een Electron raket stopgezet. Deze missie moet vijf kleine satellieten in de ruimte brengen.
  • Ook Rusland laat weten dat de lancering van de ISS-module Nauka wordt uitgesteld naar begin 2021. Dit multifunctioneel ruimtelabo zou eind dit jaar naar het ISS gebracht worden. Maar als gevolg van de coronacrisis kunnen Russische ingenieurs en technici deze module niet meer tijdig afwerken en testen.
  • Begin maart zou ook de GISAT-1 satelliet gelanceerd worden. Maar ook dit wordt uitgesteld naar een latere datum. Doordat India zeer strenge maatregelen nam en het land in volledige lockdown was, konden er geen voorbereidingen getroffen worden.
  • ESA besliste midden maart om een groot deel van zijn werknemers in Europa van thuis te laten werken. Zo volgen ingenieurs en vluchtleiders van ESA’s ESOC vluchtleidingscentrum in Darmstadt tal van Europese onbemande ruimtemissies nu van thuis uit.
  • De ontwikkeling en de bouw van de Space Launch System (SLS) en de nieuwe Orion ruimtecapsule worden door NASA voor onbepaalde tijd stilgelegd. De nieuwe SLS raket zou in de toekomst mensen naar de maan moeten brengen. Door het stilleggen van de werkzaamheden is de kans zeer groot dat de verdere ontwikkeling en het testen van de raket alsook de ruimtecapsule grote vertragingen gaan oplopen en extra kosten met zich mee gaan brengen. In 2024 wou NASA opnieuw mensen naar de maan brengen.
  • Het werk aan de bouw van de Amerikaanse James Webb Space Telescope ligt momenteel stil. Deze telescoop is de vervanger van de Hubble Space Telescope, waar we het de voorbije weken uitgebreid over hadden. Wellicht zal de lancering nu niet meer voor 2021 zijn. Maar oorspronkelijk had de James Webb Space Telescope al in 2012 gelanceerd moeten worden.
  • Tal van sterrenkundige observatoria staken voorlopig de waarnemingen en wetenschappelijk onderzoek. Alle telescopen van deze sterrenwachten worden in een ‘safe mode’ gebracht en deze observatoria zijn ook gesloten voor het grote publiek. De onderzoekers zullen in het mate van het mogelijke zoveel mogelijk van thuis verder werken.

Maar… niet alles ligt stil!
Onder voorbehoud lanceert SpaceX op 17 mei, de Starlink-7 met een Falcon-9 raket. Deze Starlink-7 missie (de nummering is gestart met Starlink-0 missie!) brengt de achtste batch van 60 satellieten bestemd voor het 5G-breedbandnetwerk in een baan om de Aarde. Later in mei staat zelfs de Starlink-8 gepland.

Op 27 mei zullen er sinds februari 2011 terug astronauten vanaf Amerikaanse bodem richting ruimte gelanceerd worden. NASA astronauten Doug Hurley en Bob Behnken zullen vanaf het beroemde lanceercomplex 39A vanaf het NASA Kennedy Space Center in Florida met een Falcon-raket met erop de bemande Dragon Demo-2 naar het ISS reizen.
Later dit jaar zullen drie NASA-astronauten en een Japanse JAXA-astronaut met de Crew-1 een vlucht naar het ISS ondernemen.

Kijken naar de toekomst
Hier en daar worden al plannen gesmeed om de toekomst te verzekeren. Zo kwam NASA-topman Jim Bridenstine afgelopen week met volgende tweet:  “We hebben populaire media nodig om een nieuwe generatie ingenieurs en wetenschappers te inspireren om de ambitieuze plannen van NASA werkelijkheid te doen worden”
Hij kondigde hiermee aan dat er plannen zijn om een film op te nemen aan boord van het ISS. Tom Cruise zou één van de acteurs zijn. Veel details over de film zijn er voorlopig nog niet. Maar we kunnen hier wel uit afleiden dat NASA de ruimtevaartsector in de kijker wilt houden.
En wilt benadrukken dat investeren in mensen en ruimtevaarttechnologie belangrijk blijft voor onze toekomst! We zijn alvast benieuwd naar het resultaat!

Afbeeldingen