Home / Blog / Kende jij ze al; de Hidden Figures van de ruimtevaart?
4 februari 2020

Kende jij ze al; de Hidden Figures van de ruimtevaart?

hiddenfiguresjacksonjohnsonvaughnsplit.jpg

Kende jij ze al; de Hidden Figures van de ruimtevaart?

11 februari staat, naar jaarlijkse gewoonte, gekend als International day of Women and Girls in Science.
Elk jaar zetten we daarom een vrouw in de kijker die iets verwezenlijkt heeft in de wetenschap!
Dit jaar gaat onze aandacht uit naar drie vrouwen; de Afro-Amerikaanse wetenschappers Katherine Johnson en haar twee collega’s Doroty Vaughan en Mary Jackson.
Allen werkten ze in de West Area Computing Unit van het NASA Langley Research Center. Deze unit was een groep die uitsluitend uit vrouwelijke Afro-Amerikaanse wetenschappers bestond en een belangrijk aandeel had in de Space Race van de jaren 50 – 60 – 70.  
Dankzij hun berekeningen slaagde de Amerikaanse ruimtevaarder John Glenn er in om in 1962 als eerste Amerikaan in een baan om de aarde te vliegen.
We schetsen graag voor jullie een beeld van deze inspirerende vrouwen:

Katherine Johnson
Katherine Johnson werd geboren in 1918 in West Virginia. Al van jongs af aan hield ze van tellen. Ze telde werkelijk alles: de stappen als ze op weg was, de tegels in de kerk, ja zelfs de vorken en borden van de afwas.
Op school was ze verzot op wiskunde. Het was dan ook een evidente keuze om op haar 15de wiskunde te gaan studeren aan de universiteit. Ze leerde er hoe je grote issues kon oplossen met geometrie. Ze studeerde af toen ze 18 was.
Na de universiteit gaf Katherine les. Op haar 35ste  begon ze voor NACA (later NASA genoemd) te werken. NACA zocht immers Afro-Amerikaanse vrouwen om wiskundeproblemen op te lossen. NACA noemde deze werknemers ‘computers’.
Maar Katherine was anders dan de andere menselijke computers.
Ze wilde meer leren over haar werk en over NASA. Dus begon ze naar vergaderingen te gaan. Niet vanzelfsprekend voor die tijd want vergaderingen waren in die tijd enkel voor mannen voorbehouden. Maar zij veranderde dat! Ze werd een lid van het team en werkte voor NASA aan verschillende ruimtevaartprojecten.
Katherine bestudeerde hoe je geometrie kon gebruiken voor de ruimtevaart. En met succes!
NASA gebruikte Katherine’s wiskunde om astronauten in een baan om de aarde te sturen en om astronauten naar de maan en terug te sturen. Zonder haar berekeningen en haar liefde voor wiskunde had NASA deze dingen niet kunnen realiseren.
Katherine Johnson werkte meer dan 30 jaar voor NASA. Sinds ze met pensioen is geniet ze van reizen, kaarten en tijd doorbrengen met haar familie. Ze moedigt nog steeds studenten aan om te kiezen voor wiskunde en wetenschap.


Mary Jackson
Voor Mary Jackson was het belangrijk om haar liefde voor de wetenschap in te zetten voor het verbeteren van de levensomstandigheden van de mensen in haar buurt. In de jaren zeventig bouwde ze samen met enkele jongeren in een wetenschapsclub een windtunnel. “We moeten zoiets doen om ze geïnteresseerd te krijgen in de wetenschap," zei ze. "Soms zijn ze zich niet bewust van het aantal zwarte wetenschappers en weten ze niets van de carrièremogelijkheden tot het te laat is."
Mary's weg naar een ingenieurscarrière bij het NASA Langley Research Center was alles behalve makkelijk.
Ze studeerde af in wiskunde en natuurwetenschappen en ging eerst als wiskundelerares aan de slag. Na jobs als receptioniste, boekhoudster, secretaresse werd ze in 1958 na veel poespas NASA’s eerste zwarte vrouwelijke ingenieur. Vrouwelijke ingenieurs waren in die tijd een zeldzaamheid.
Bijna twee decennia lang genoot ze van een productieve carrière. Maar eind jaren zeventig raakte ze gefrustreerd omdat ze niet kon doordringen tot het hogere management.
In 1979 nam ze dan ook een drastische carrièreswitch waarbij ze de techniek liet voor wat het was en besloot binnen NASA te gaan werken voor gelijke rechten voor alle werknemers.
Ze had hierdoor invloed op de aanwerving en promotie van de volgende generatie vrouwelijke wiskundigen, ingenieurs en wetenschappers van NASA.
Voor Mary Jackson gingen wetenschap en dienstbaarheid hand in hand.

Doroty Vaughan
Doroty Vaughan was één van de eerste Afro-Amerikanen die werd aangenomen op het NASA Langley Research Center. In 1949 werd ze gepromoveerd om West Area Computing Unit te leiden, een geheel zwarte groep van vrouwelijke wiskundigen, die oorspronkelijk verplicht waren om aparte eet- en badkamerfaciliteiten te gebruiken. Wiskundige Katherine Johnson maakte o.a. ook deel uit van Vaughans groep.
Doroty werd zo de eerste zwarte manager van NACA en een van de weinige vrouwelijke supervisor. Ze werkte, samen met andere bekende (witte) computers zoals Vera Huckel en Sara Bullock, aan verschillende projecten; zoals het samenstellen van een handboek voor algebraïsche methoden voor het berekenen van machines.
Doroty Vaughan stond bijna tien jaar aan het hoofd van West Computing. In 1958, toen NACA de overstap maakte naar NASA, werd haar unit afgeschaft. Doroty Vaughan en veel van de voormalige West Computers voegden zich bij een nieuwe groep ACD, een groep rond elektronische informatica.
Vaughan werd een deskundige programmeur en droeg bij aan het Scout Launch Vehicle Program.

Hidden Figures
Knappe koppen die vrouwen, vind je niet? Ben je geïnspireerd geraakt?
Goed! Want hun levensverhaal werd ook verfilmd.
‘Hidden figures’ is een Amerikaanse biografische film uit 2016, geregisseerd door Theodore Melfi. De film is gebaseerd op het gelijknamige boek van Margot Lee Shetterly. De film vertelt het waargebeurde verhaal van deze  Afro-Amerikaanse wetenschappers die allen werkten in de West Area Computing Unit van het NASA Langley Research Center.
Plan dus zeker een TV-avondje en bekijk deze film! Het is een echte aanrader.

Afbeeldingen