Astronomen bevestigen het bestaan van 1284 nieuwe exoplaneten

De Amerikaanse ruimtetelescoop Kepler heeft ons opnieuw voorzien van gedetailleerde infomatie en hieruit hebben astronomen het bestaan van 1284 nieuwe exoplaneten bevestigd. De teller van gekende planeten rondom andere sterren staat inmiddels op meer dan 3200 waarvan er tot op heden 2325 werden ontdekt door Kepler. Nog nooit eerder werd het bestaan van zoveel exoplaneten in één keer bevestigd.

Dat de Amerikaanse Kepler ruimtetelescoop regelmatig planeten ontdekt rondom andere sterren is niet nieuw. Zo keek de Kepler ruimtetelescoop vier jaar lang langdurig naar 150 000 sterren om op deze manier dipjes in de helderheid van de ster te kunnen waarnemen. Dergelijke dipjes kunnen wijzen op het bestaan van een planeet dat rond deze ster cirkelt. Wanneer Kepler één of meerdere kandidaat-exoplaneten heeft ontdekt, moet dit wel nog op een andere manier geverifieerd worden of het weldegelijk gaat om een echte planeet. Dankzij deze methode ontdekte Kepler in het verleden al vele honderden exoplaneten en kandidaat-exoplaneten. Toch is dit de eerste maal dat astronomen het bestaan van zoveel exoplaneten in één keer hebben bevestigd.  Van de nieuw ontdekte exoplaneten zou het in 550 gevallen kunnen gaan om rotsachtige planeten die op vlak van omvang vergelijkbaar zijn met de Aarde. Negen hiervan bevinden zich in de bewoonbare zone van hun moederster. Dit wil zeggen dat de temperatuur op deze planeten goed is voor het bestaan van vloeibaar water. Met de negen potentieel ‘leefbare’ planeten staat de teller van het aantal exoplaneten in de leefbare zone nu op 21. Voor astronomen is de bevestiging van de vele nieuwe ontdekte exoplaneten van bijzonder groot belang aangezien de kans steeds groter wordt dat men vroeg of laat een planeet zal ontdekken die sterk op de Aarde gelijkt.